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Campeones NBA: Los San Antonio Spurs de la 1998-99

El primer anillo de la historia de San Antonio llegó tras vencer por 4-1 a los New York Knicks

San Antonio Spurs
Duncan en su segundo año fue campeón de la NBA (GENTILEZA: NBA.com)

La temporada 1998-1999 de la NBA fue la temporada número 32 de los San Antonio Spurs como franquicia, la temporada número 26 del equipo en San Antonio.

El 23 de marzo de 1998, los propietarios de los 29 equipos de la NBA votaron 27-2 para reabrir el contrato colectivo de trabajo de la liga, buscando cambios en el sistema de tope salarial de la liga y un tope en los salarios de los jugadores individuales. La Asociación Nacional de Jugadores de Baloncesto (NBPA) se opuso al plan de los propietarios y quería aumentos para los jugadores que ganaban el salario mínimo de la liga. Después de que ambas partes no lograron llegar a un acuerdo, los propietarios pidieron un cierre patronal, que comenzó el 1 de julio de 1998, suspendiendo todos los intercambios de equipos, firmas de agentes libres y entrenamientos de campo de entrenamiento, y cancelando muchos juegos de pretemporada y temporada regular de la NBA.

Debido al cierre patronal, también se canceló el All-Star Weekend de la NBA, que estaba programado para jugarse en Philadelphia el 14 de febrero de 1999. Sin embargo, el 6 de enero de 1999, el comisionado de la NBA, David Stern, y el director de la NBPA, Billy Hunter, finalmente llegaron a un acuerdo para poner fin al cierre patronal. La temporada regular comenzó el 5 de febrero y se redujo a solo 50 juegos en lugar del calendario regular de 82 juegos.

Durante la temporada baja, los Spurs adquirieron al escolta de segundo año Antonio Daniels de los Vancouver Grizzlies, y firmaron a los agentes libres Mario Elie, al especialista en triples Steve Kerr, y Jerome Kersey.

Después de una prometedora temporada de novato de la estrella de segundo año Tim Duncan, los Spurs tuvieron un récord de temporada de 37-13, el mejor de la liga, aproximadamente equivalente a 61-21 en una temporada completa.

Duncan promedió 21,7 puntos, 11,4 rebotes y 2,5 tapones por partido, y fue incluido en el primer equipo All-NBA y en el primer equipo All-Defensive de la NBA, mientras que David Robinson promedió 15,8 puntos, 10,0 rebotes y 2,4 tapones por partido. Además, Sean Elliott proporcionó al equipo 11,2 puntos por partido,  Elie y Avery Johnson contribuyeron con 9,7 puntos por partido cada uno, mientras que Johnson lideró al equipo con 7,4 asistencias por partido. Duncan también terminó en tercer lugar en la votación de MVP detrás de Karl Malone y Alonzo Mourning.

EL CAMINO DE LOS PLAYOFFS

En la primera ronda de los playoffs de la Conferencia Oeste, los Spurs derrotaron a los Minnesota Timberwolves tres juegos a uno. El conjunto de San Antonio, que ganó la temporada regular, era el claro favorito a llevarse la serie. Sin embargo, con 23 puntos de Kevin Garnett los Wolves dieron un susto en el Juego 2 para poner el 1-1 en la serie.

Los Spurs, ya dirigidos por Popovich, que además era el General Manager, ya eran todo un equipo conocido por su gran defensa. El conjunto texano era uno de los mejores equipos defensivos de toda la NBA.

LLEGARON LOS LAKERS DE KOBE Y SHAQ

Si bien los angelinos dominaron la NBA junto a ese dúo de otro planeta y ganaron tres anillos consecutivos, primero tuvieron que chocar contra una pared llamada San Antonio Spurs. En las Semifinales de la Conferencia Oeste, las «Torres Gemelas» de Duncan y Robinson de los Spurs barrieron a Los Angeles Lakers en cuatro juegos consecutivos.

Los Lakers fueron dominados de principio a fin, todos los partidos han sido de los Spurs, y fue un gran balde de agua para los angelinos que claramente demostraba que no iban a ganar solo por los nombres que había en la plantilla. Así los de San Antonio pasan a las Finales de Conferencia, Duncan era toda una sensación en la liga, y esperaban a los Portland Trail Blazers.

FINALES DE CONFERENCIA ANTE LOS DUROS BLAZERS

En las Finales de la Conferencia Oeste, los Spurs se enfrentaron a los Portland Trail Blazers. Después de ganar el Juego 1 con una victoria de 80–76, los Spurs perdían por 17 puntos en el Juego 2. Sin embargo, tras un parcial excelente en el último cuarto, culminó con un triple ganador del juego de Elliott, ya que ganaron 86–85.

Una vez sucedido eso, la moral y el estado de animo hizo que los Spurs barrieran a los Trail Blazers de Rasheed Wallace y ya el veterano Sabonis en cuatro juegos consecutivos, convirtiéndose en el primer equipo de la Asociación Estadounidense de Baloncesto (ABA) en jugar las Finales de la NBA.

David Robinson promedió 17.6 puntos y 9 rebotes, mientras que Duncan aportó 16.8 unidades y 9.8 rebotes. Sean Elliot era la tercer espada de estos Spurs, y en la serie ante los Blazers dio 15 puntos por encuentro.

LOS SORPRENDENTES KNICKS SE PLANTARON EN LAS FINALES

Los New York Knicks se plantaron en las Finales de la NBA. Clasificaron a los Playoffs como octavos, y fueron luchando cada serie bajo las sombras y sin ser favoritas en ninguna. Vencieron al Miami Heat en la primera ronda por 3-2, barrieron a los Hawks por 4-0 y en las Finales de Conferencia ganaron por 4-2 a los Indiana Pacers. Así, de la mano de Patrick Ewing, Latrell Sprewell y Allan Houston, los Knicks se clasificaron a las Finales.

Los Spurs eran los claros favoritos, pero los Knicks vivieron eso durante toda la post-temporada. Sin embargo, ante los de San Antonio no iban a poder hacer mucho frente. Se fueron al Madison con un 0-2, pero gracias a los 34 puntos de Sprewell lograron poner el 1-2. Aún así, los Spurs no dieron chance alguna de soñar a los neoyorquinos.

Johnson conectó el tiro ganador del título con 47 segundos restantes para sellar el primer título de los Spurs en la historia de la franquicia. Duncan fue nombrado MVP de las Finales tras promediar 27.4 puntos y 14 rebotes en cinco juegos. Steve Kerr, quien anteriormente ganó tres campeonatos consecutivos con los Chicago Bulls, ganó su cuarto título consecutivo.

Así los de San Antonio lograron un anillo entre medio de la dinastía de los Chicago Bulls de Jordan y a posterior los tres al hilo de Los Angeles Lakers de Kobe Bryant y Shaquille O’Neal. Luego de esos tres campeonatos, los Spurs volverían a conseguir el ansiado trofeo. 

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