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Así se concretaron las primeras Finales de la historia de Indiana Pacers

El conjunto de Indianápolis arribó por primera vez en su historia a las Finales de la NBA en 2000, de la mano de Reggie Miller y el DT Larry Bird.

Indiana Pacers Finales 2000
De un lado, la figura Reggie Miller. Y del otro, el DT Larry Bird, nacido en la ciudad (FOTOGRAFÍA: gentileza @timelesssports_).

Indiana Pacers ya había seleccionado a Reggie Miller en el 11° puesto del Draft de 1987. En 18 temporadas de carrera, el escolta se convirtió en el máximo triplero de todos los tiempos. De esta forma, se transformó en la principal leyenda de la franquicia de Indianápolis.

En 1989, dos años después del arribo de Uncle Reg, el equipo regresó a los Playoffs con el fin de iniciar una racha de siete apariciones consecutivas en dicha instancia. Asimismo, el elenco de Larry Brown arribó a dos Finales del Este al hilo en 1994 y 1995. Hasta ese momento, la franquicia no había llegado hasta esa etapa de la postemporada en la NBA. Si había conquistado títulos durante su paso por la ABA en 1970, 1972 y 1973.

Indiana cayó en las Finales de Conferencia de 1994 ante New York Knicks por 4 a 3. Reggie Miller tuvo una actuación épica en el sexto enfrentamiento, en el Madison Square Garden, anotando 39 puntos (6-11 en triples) y repartiendo seis asistencias. Asimismo, se recuerda el famoso gesto con las manos en la garganta, mientras miraba al prestigioso director cinematográfico Spike Lee. Sin embargo, los de la Gran Manzana se recuperaron adjudicándose la victoria en el sexto duelo, en Indianápolis, e imponiéndose en el séptimo compromiso, de local.

Los Pacers se redimieron un año más tarde, tomándose revancha ante los Knicks en las Semifinales de la región. En el primer partido, Reggie Miller tuvo un rendimiento épico convirtiendo 8 tantos en 8,9 segundos. Así, revirtió una desventaja de seis unidades y le dio la victoria a su equipo, en casa. Luego, Indiana completó el objetivo de redimirse ante New York, ganando la serie por 4 a 3. No obstante, cayó en las Finales del Este por segunda vez seguida, esta vez ante Orlando Magic por 4 a 2. El conjunto de Florida estaba liderado por Shaquille O’Neal y Anfernee Hardaway.

Después, el entrenador Larry Brown continuó dos temporadas más al mando del plantel. En la campaña 1995-96, igualó el récord conseguido en la fase regular anterior: 52 encuentros ganados y 30 perdidos. De todos modos, quedó eliminado en la primera instancia ante Atlanta Hawks por 3 a 2. Y en la 1996-97, el equipo ni siquiera se clasificó a los Playoffs tras haber terminado con un registro negativo (39-43).

LA LLEGADA DEL HIJO PRÓDIGO

Indiana Pacers quedará marcado para siempre por no haber seleccionado a Larry Bird cuando ingresó al Draft de 1978. El emblema de Boston Celtics nació en Indianápolis y se formó en la Universidad de Indiana State. Pero aprovechó la ocasión de asumir como entrenador de la franquicia, en reemplazo de Larry Brown.

A partir de su arribo, Larry Bird volvió a ubicar al equipo como uno de los grandes protagonistas del Este. En su primera campaña, el DT les hizo cosechar el mejor récord de la historia de la franquicia en la fase regular, con 58 triunfos y 24 derrotas. Además, regresaron a las Finales de Conferencia tras dejar en el camino a Cleveland Cavaliers (3-1) y New York Knicks (4-1). Pero los Chicago Bulls de Michael Jordan, Scottie Pippen y Dennis Rodman les privaron nuevamente la chance de conseguir el campeonato de la región (4-3).

Aún habiendo ganado, MJ reconoció en el documental The Last Dance la dificultad de afrontar esa serie con los de la ciudad del ritmo. “Si tuviera que elegir a un equipo que nos hizo la vida complicada en el Este, ese sería Indiana el más díficil, después de Detroit. Eran muy duros, cada vez que jugaba un partido contra ellos, obtenía una nueva cicatriz”, dijo Su Majestad.

La temporada 1998-99 fue la más corta de todos los tiempos, debido al lockout más largo de la historia. De todos modos, el conjunto de Indianápolis mantuvo su nivel de juego y concluyó la etapa regular con una marca de 33 juegos ganados y 17 perdidos. En los Playoffs, barrió a Milwaukee Bucks (3-0) y a Philadelphia 76ers (4-0). Pero sufrió la revancha de New York Knicks en las Finales de la región, ya que los de la Gran Manzana se impusieron en seis encuentros.

Sin embargo, la quinta fue la vencida en la campaña 1999-00. Indiana Pacers traspasó en la agencia libre a Antonio Davis a Toronto Raptors, por Jonathan Bender. El ala-pivote le dio más solidez defensiva a un plantel compuesto de jugadores de primer nivel como Reggie Miller, Jalen Rose, Dale Davis, Mark Jackson, Rik Smits y Austin Croshere. De esta manera, el elenco de Larry Bird se preparó para treparse en lo más alto de la región. Primero, culminó la etapa regular con un registro de 56 victorias y 26 derrotas.

Después, venció en la primera ronda a Milwaukee Bucks por 3 a 2, derrotó en las Semifinales de la región a Philadelphia 76ers por 4 a 2. Y en las Finales de Conferencia, se impuso sobre New York Knicks por 4 a 2. Por ende, Indiana Pacers se clasificó por primera vez en su historia a las Finales de la NBA en 2000. También, se adjudicó el título del Este, algo que se le había privado en las cuatro ocasiones anteriores.

Los Ángeles Lakers no le tuvo piedad en las Finales, ya que se impuso por 4 a 2. Un tiempo más tarde, Larry Bird dejó el cargo de entrenador debido a que cumplió con su promesa de dirigir solamente por tres años. En 2003, regresó a la franquicia para ocupar el rol de Presidente de Operaciones. De todos modos, el símbolo de Boston Celtics cumplió con la cuenta pendiente de retornar a su ciudad natal para llevar al equipo a un hito inolvidable. Hasta la actualidad, Indiana Pacers tiene a ese roster como el mejor que haya podido conformar durante su estadía en la NBA.

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